Generation Y

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While politicians such as Angela Merkel and Martin Schulz consequently hold on to their positions and keep their places reserved, somewhere else a younger generation gains ground to rise a political challenge. Emmanuel Macron in France and Sebastian Kurz in Austria are stars on Europe’s political stage. Macron almost, Kurz certainly though are part of the age group born between 1980 and 1999, also called the Generation Y. How does that Generation look like that will fill the vacancies in the upcoming years?

The Generation Y in Europe mainly grew up in peace. While the generation of the grandparents were still broken and shattered from war and have hoped simply to survive, the following generation focused on having a good job and a secure income. After weathering post-war years and through market-opening businesses they faced more economic opportunities. In the 60’s and 70’s the economy was booming and corporate growth as well as labour was ensured. The parents’ generation kept in mind that upswing after the end of the Second World War and passed it on to their children. So to speak optimism began in the cradle of the Generation Y.

The parents euphoria thinking their children will have a better life than them goes along with an overwhelming comfort that everything the child does has to be extraordinary and absolutely meaningful. The laissez fair education style was trending whereby the children had more to say in parenting. Authority was out. Hence those children have developed qualities that are seen as quite negative from older generations; too much self-confidence, less ambitious in working life, egocentric and narcissistic. They are too self-determined, used to be asked and to have the choice. They want both, a meaningful job with which one can afford a comfortable standard of living as well as enough free time to raise children and have hobbies in order to keep in balance. Employers are concerned that their future staff will come with little diligence and ambition. However, one should not see that young generation so negative.

Looking at the “hierarchy of needs” of the psychologist Abraham Maslow in a more historical context it can be seen that each generation was able to work itself “up”. The generation of the grandparents still have war stuck in their bones and the biggest crisis was hunger. Meat and sweets was luxury and only few could afford a vacation. That was all normal.

The following generation was, characterized by the war stories of the family and the more distanced view on it convinced to never experience war. The physical security as the fundamental stage of the hierarchy of needs was given. By the opening market one did not only want basic food products – rather did everyone strive for possession and property. The market liberalisation and the economic success entailed that consumption got prioritised. Everyone needed to own a car and a house. Property and possessions meant security and social recognition. The founding countries France, Germany, Italy as well as the Benelux countries grew together with the initial EEC. That assured economic security and political peace. This transformation, necessary for societal stability, was, speaking with the sociologist Ulrich Beck, characteristic for the consciousness of that time risk society.

The Generation Y now has physiological and material security. Freedom to travel and free movement of goods are two essential foundations of the EU with which young people have grown up. The market is generally open so that there is the possibility to get products from all over the world – that seems normal and doesn’t have the allure anymore. What is now strived after is personal fulfilment, the highest stage of the hierarchy of needs. And this stage cannot only be fulfilled by work alone but through hobbies, traveling, family and friends. Furthermore there is a demand on jobs that not only bring money but also meaning. That young generation can afford to possess little because they grew up right in the consumption frenzy. They know how it is to possess all different kinds of kitchen appliances but to never use them. They know how everyone gazed at the new family car and how quick the dust fell on it. The status symbol of the car slowly loses its meaning. Instead, cars are shared – zip-car and car-to-go sending their regards. Generally there is a tendency to possess less; instead of DVD’s and TV there is Netflix on the laptop and instead of CD’s there is Spotify – cancellable on a monthly basis, nothing lasts forever.

The identity developed by that generation is mainly universalistic. Grown up with the Internet where there aren’t any geographic boundaries, the world “grew together”. The Generation Y watches American comedians and Japanese Mangas. They do exchange years during High School, Au pair or work-and-travel after graduation and semesters abroad during University. Friends made all over the world are managed by Facebook to – more or less – stay in touch. The identity of those people consists of different cultures, of acquaintances, friendships and love affairs from all over the world.

While those people haven’t experienced war themselves, yet they grew up facing crises. From a political aspect there was 9/11 as from an economic stance there was the financial crisis 2008. Since then they hear about crises from the Middle East, the climate crisis, the Euro-crises and the refugee crises. And while all the news continuously report about the crises, the world keeps turning. It has to continue somehow and the young generation is well aware of that – starting family and retirement still ahead of them. Where nothing is possible also everything is possible. That generation therefore has all kinds of possibilities.

Having possibilities, however, might on the other hand mean to not be able to take the opportunities. The financial crisis 2008, outsourcing of jobs and a digitisation has not made a career start easy. Not only are there poor job opportunities. Also the salary is less than that of the older colleagues. And the housing costs in most cities have risen so much that most young adults stay a little bit longer at their parents house or the shared flat. Optimism looks different.

The Generation Y is, as the letter perfectly is shaped, open but also split. Maybe there aren’t any great movements such as the labour movement or the environmental movement. But the kids of that generation have something that their predecessors haven’t had. As the Italian philosopher Giorgio Agamben put it in an interview, property is less and less the centre of society; rather is it about the use of something, of entities, instead of simply possessing them. Having left the fetish character of the goods, the Generation Y has all possibilities to take the bold use of incidences in process dynamics in order to reshape and form them. They have to be willing to recognize the immaterial, processual form of incidences so that a socio-political cohabitation can be guaranteed sustainably. While the previous generation lived in a way of a risk society (Beck) and transformation was seen as the essential component, now Beck has established the theory of metamorphose. Significant here is not the change of the existing form but rather the radical change of the form itself.



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Generation Y

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Während die einen, wie Angela Merkel und Martin Schulz, konsequent an ihren Positionen festhalten und ihren Platz für sich reserviert halten, sind woanders eine jüngere Generation auf dem Vormarsch, die Zügel in die Hand zu nehmen. Emmanuel Macron in Frankreich oder Sebastian Kurz in Österreich sind im Moment die Vorzeige-Jungs auf der politischen Bühne Europas. Macron fast, Kurz aber sicher, sind Teil der Jahrgänge zwischen 1980 und 1999, also der Generation Y, wie sie auch gerne genannt wird. Wie sieht diese Generation aus, die in den kommenden Jahren immer mehr die Posten besetzen wird?

Die Generation Y ist in Europa weitestgehend im Frieden aufgewachsen. Ihre Eltern haben meist eine bessere Ausbildung als die Großeltern erhalten. Während diese noch von den Kriegsjahren zerrüttet waren und um ihr blankes Überleben hofften, waren der darauffolgenden Generation ein guter Job und ein sicheres Einkommen wichtig. Für Unternehmer gab es, nachdem die Nachkriegszeit überstanden war, durch die voranschreitende Marktöffnung immer mehr wirtschaftliche Möglichkeiten. In den 60er und 70er Jahren florierte die Wirtschaft und sowohl für das Unternehmenswachstum als auch für Arbeit war gesorgt. Diesen Aufschwung nach dem Ende des Zweiten Weltkrieges behielt die Elterngeneration im Kopf und wollte es ihren Kindern weitergeben. Optimismus wurde der Generation Y sozusagen in die Wiege gelegt.

Die Euphorie der Eltern, ihren Kindern würde es mit Sicherheit einmal besser gehen, geht jedoch auch in einen überschwänglichen Zuspruch über, alles, was das Kind mache, müsse herausragend und von Bedeutung sein. Der „Laissez-Faire“ Erziehungsstil kam in Mode, womit den Kindern mehr Mitspracherecht in der Erziehung gegeben wurde. Autorität war out. Daraus haben die Kinder dieser Generation Eigenschaften entwickelt, die von älteren Generationen mittlerweile sehr negativ angesehen werden. Zu hohe Selbstsicherheit, wenig Biss im Arbeitsleben, Egozentrismus und Narzissmus. Sie sind selbstbestimmt, gewohnt gefragt zu werden und die Wahl zu haben. Man möchte beides, sowohl einen sinnerfüllten Job, mit dessen Gehalt man gut leben kann, als auch genug Zeit, Kinder großziehen und seinen Hobbies nachzugehen um im psychischen Gleichgewicht zu bleiben. Arbeitgeber fürchten, künftige Arbeitnehmer zu bekommen, die zu wenig Fleiß und Ehrgeiz mitbringen würden. Doch so negativ darf die junge Generation nicht gesehen werden.

Legt man die Bedürfnispyramide nach Maslow in einen historischen Kontext, zeigt sich, dass sich die Generationen immer mehr „hinaufarbeiten” konnten. Zur Zeit der Großeltern saß der Krieg noch in den Knochen und die größte Krise war der Hunger. Fleisch und Süßes waren Luxus. Urlaub konnten sich nur die wenigsten leisten. Das war normal.

Die darauffolgende Generation war, geprägt durch die Kriegsgeschichten der Familie und mit einer distanzierten Sicht auf diese, überzeugt, nie wieder Krieg erleben zu müssen. Die physische Sicherheit als fundamentale Stufe der Bedürfnispyramide war gegeben. Durch den freier werdenden Markt strebte man nicht mehr nur Grundlebensmittel an, sondern sorgte sich nun um seinen Besitz. Die immer größer werdende Öffnung des Marktes und der wirtschaftliche Erfolg brachten mit sich, dass der Konsum hoch erkoren wurde. Man brauchte ein Auto und ein Haus. Besitz versprach sowohl Sicherheit als auch soziale Anerkennung. Die Gründungsstaaten Frankreich, Deutschland, Italien sowie die Benelux-Staaten wuchsen mit der Gründung der anfänglichen EWG zusammen. Dies versprach sowohl wirtschaftliche Sicherheit als auch politischen Frieden. Diese Transformation, notwendig für gesellschaftliche Stabilität, war nach dem Soziologen Ulrich Beck charakteristisch für das Bewusstsein der damaligen Risikogesellschaft.

Nun hat die Generation Y sowohl die physiologische als auch die materielle Sicherheit. Reisefreiheit und freier Warenverkehr sind wichtige Fundamente der EU, mit denen junge Menschen aufgewachsen sind. Die Märkte sind weitestgehend offen und es besteht die Möglichkeit, Produkte aus der ganzen Welt zu erwerben – das ist normal und hat keinen Reiz mehr. Wonach nun gestrebt wird, ist die persönliche Erfüllung, die höchste Stufe der Bedürfnispyramide. Und diese wird nicht nur durch das Arbeiten alleine erfüllt, sondern durch Freizeitaktivitäten, das Reisen, Familie und Freunde. Darüber hinaus soll der Beruf an sich mehr Selbsterfüllung und Sinn bringen, anstatt nur Geld. Die junge Generation kann es sich leisten, wenig zu besitzen, denn sie ist aufgewachsen inmitten des Konsumrausches. Sie weiß, wie es ist, alle möglichen Küchengeräte zu besitzen aber nie zu benutzen. Sie weiß, wie sehr der neue Familienwagen bestaunt, und wie sehr er mit Staub bedeckt wurde. Das Statussymbol des Autos verliert an Bedeutung. Stattdessen werden Autos geteilt oder ausgeliehen, zip-car und car-to-go lassen grüßen. Und auch sonst will man so wenig als möglich besitzen. Statt DVD’s und Fernseher wird am Laptop Netflix gesehen, statt CD’s gibt es Spotify und Kleider werden lieber getauscht als gekauft.

Die Identität, die diese Generation Y entwickelte, ist eine mehrheitlich universalistische. Aufgewachsen mit dem Internet gab es immer weniger geografische Grenzen, die Welt „wuchs zusammen”. Die Generation Y sieht amerikanische Comediens und japanische Mangas. Sie macht ein Austauschjahr während der Schulzeit, ist Au-pair oder macht work-and-travel nach dem Abitur und geht mit Erasmus im Studium ins Ausland. Freundschaften, die so auf der ganzen Welt verstreut geschlossen werden, verwaltet man anschließend auf facebook, um – mehr oder weniger – in Kontakt zu bleiben. Die Identität dieser Menschen setzt sich zusammen aus den unterschiedlichsten Kulturen, aus Bekanntschaften, Freundschaften und Liebschaften aus der ganzen Welt.

Während diese Menschen zwar keinen Krieg am eigenen Leib miterleben mussten, sind sie dennoch geprägt von Krisen. Einschneidende Momente waren auf politischer Seite der Anschlag 9/11 sowie auf wirtschaftlicher Seite die Finanzkrise 2008. Seitdem hören sie von den Krisen im Nahen Osten, der Klimakrise, Wirtschaftskrise, Euro-Krise und Flüchtlingskrise. Und während in den Nachrichten laufend von diesen Krisen berichtet wird, dreht sich die Welt weiter. Es muss irgendwie weitergehen und das wissen die jungen Menschen, die noch ihre Familiengründung und ihre Rente vor sich haben. Wo nichts möglich ist, ist auch wieder alles möglich. Diese Generation hat somit „alle Möglichkeiten der Welt”.

Alle Möglichkeiten der Welt zu haben bedeutet auf der anderen Seite jedoch auch, all diese Möglichkeiten nicht ergreifen zu können. Die Finanzkrise 2008, Outsourcing von Arbeitsplätzen und ein Wandel hin zur Digitalisierung haben den Berufseinstieg dieser Generation nicht sonderlich leicht gemacht. Nicht nur die Jobchancen sind schlecht, das Gehalt ist niedriger als das der älteren Kollegen und die Wohnkosten in den meisten Städten sind so sehr angestiegen, dass man noch etwas länger bei den Eltern oder der WG bleibt. Optimismus sieht anders aus.

Die Generation Y ist, wie der Buchstabe treffend abbildet, sowohl geöffnet als auch gespalten. Vielleicht gibt es keine großen Bewegungen, wie die Arbeiterbewegung oder die Umweltbewegung. Doch die Kinder dieser Generation haben etwas, das sie von ihren Vorgängern unterscheidet. Wie der italienische Philosoph Giorgio Agamben in einem Interview sagt, steht im Zentrum der Gesellschaft zunehmend weniger das Eigentum. Vielmehr geht es um den Gebrauch von etwas, anstatt es bloß zu besitzen. Die Generation Y, aus dem materiellen Fetischcharakter der Ware ausgetreten, besitzt die Möglichkeit, sich dem bloßen, in der Prozessdynamik befindenden Gebrauch von Ereignissen anzunehmen um sie neu zu gestalten und zu formen. Sie muss die Bereitschaft ergreifen, die immaterielle, prozesshafte Form von Geschehnissen zu erkennen um ein sozial-politisches Zusammenleben auch nachhaltig zu sichern. Während die vorige Generation in einer Risikogesellschaft nach Beck lebte und Transformation als essentiellen Baustein ansah, eröffnet sich nunmehr nach Beck die Metamorphose. Wesentlich ist demnach nicht nur die Änderung der bestehenden Form, sondern vielmehr eine radikale Änderung der Form an sich.

Dieser Artikel erschien zuerst bei Cicero in gekürzter Version


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